La energía hidroeléctrica es aquella que se obtiene de aprovechar la energía potencial de una masa de agua situada en un punto del cauce del río (el más alto del aprovechamiento) para convertirla primero en energía mecánica y finalmente en energía eléctrica disponible en el punto más bajo del aprovechamiento.

Una central hidroeléctrica está constituida por un conjunto de instalaciones hidráulicas (azud o presa, canal, tubería, etc.) y equipos electromecánicos (turbinas, generadores, sistema eléctrico, etc.) necesarios para transformar la energía potencial en energía eléctrica disponible. La potencia eléctrica que se obtiene es proporcional al caudal de agua utilizado y a la altura del salto en un aprovechamiento.

En función de la tipología del aprovechamiento, las centrales se pueden clasificar principalmente en tres grandes grupos:

Centrales de agua fluyente: son aprovechamientos que, mediante una obra de toma en un azud, captan una parte del caudal circulante por el río, lo conducen hacia la central para ser turbinado y posteriormente, es restituido al río.

Centrales de pie de presa: son instalaciones que aprovechan el desnivel creado por la propia presa, pudiendo regular los caudales de salida para ser turbinados en función de los usos de la presa (hidroeléctricos, regadíos o abastecimientos) o en el momento preciso. Dentro de esta tipología, cabe destacar las centrales de bombeo o reversibles, que además de generar energía como una central convencional (modo turbinación), tienen la capacidad de elevar el agua a un embalse o depósito consumiendo energía eléctrica (modo bombeo).

Centrales integradas en redes de aguas: son aprovechamientos que se integran en canales de riego y de navegación, en redes de distribución de agua potable o tuberías en presión y en estaciones de tratamiento de aguas residuales.

Se entiende por minicentral hidroeléctrica, aquella instalación hidroeléctrica cuya potencia instalada es igual o inferior a los 10 MW.

C.H. Selga de Ordás, León
Central Hidroeléctrica Molino de Puente Alba
Central Hidroeléctrica del Porma, León